Podría haber vida microbiana en luna de Saturno: NASA

by Alfonso Matthews Abril 14, 2017, 17:55
Podría haber vida microbiana en luna de Saturno: NASA

La NASA y otros fueron rápidos en asegurar que este nuevo descubrimiento no significa que hay vida en Encélado (que con un diámetro de apenas 500 kilómetros, alberga un océano líquido bajo su superficie, del cual salen flujos de vapor a través de fisuras en su polo sur) pero que puede haber condiciones favorables para ella.

Usando un espectrómetro de masa, la nave espacial Cassini detectó una gran cantidad de moléculas de hidrógeno en las fumarolas que suben por los géiseres a la superficie helada de Encélado. Pero antes de hacerlo, parece que quiere dar sus últimos coletazos. A día de hoy, dado que todavía no se ha realizado ninguna misión que explore in situ la luna de Saturno, es complejo comprobar cuál es la composición de Encélado, aunque sí sabemos que el satélite está recubierto por una capa helada.

La existencia de este océano se sospecha desde los inicios de la misión. No obstante, las imágenes de Cassini sugiere que su interior es muy activo. Pero tuvieron que pasar varios años hasta que, en el año 2014, se publicaron las primeras pruebas que demostraban la presencia de dicho océano. Entonces, lo que se veía desde afuera era como una nube de hielo.

Imagen virtual de la nave Cassini sobrevolando Saturno. A la velocidad a la que vuela Cassini, de 8,5 kilómetros por segundo respecto a la superficie de Encélado, dispuso de pocos segundos para recoger datos. De acuerdo con la investigación de la NASA, Encélado puede albergar formas de vida simples, similares a las que existen en las profundidades de los océanos de la Tierra. "El penacho de material contiene los rastros químicos de la interacción entre el agua y la roca que se produce en el fondo del océano", escriben los investigadores en Science.

Ambos ingredientes son fundamentales para que se dé un proceso conocido como "metanogénesis", una reacción que en la Tierra mantiene vivos a los microbios en ambientes oscuros y submarinos. "Con este hallazgo, Cassini mostró que Encélados tiene prácticamente todos los ingredientes para la habitabilidad", explicó el sitio de la NASA.

Los nuevos hallazgos, publicados en la revista estadounidense Science, son una línea de evidencia independiente en el sentido de que ocurre actividad hidrotérmica en el océano de Encélado, una diminuta luna miles de millones de kilómetros más alejada del Sol que la Tierra. Según destacan los autores en el estudio, "la abundancia relativamente alta de hidrógeno medida en el géiser indica que están teniendo lugar los procesos termodinámicos que favorecen la formación de metano".


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