Planta africana rara señala diamantes debajo del suelo | Ciencia | AAAS

by Alfonso Matthews Setiembre 12, 2017, 7:57
Planta africana rara señala diamantes debajo del suelo | Ciencia | AAAS

Hay diamantes debajo de ellas. Un geólogo ha descubierto en Liberia una planta espinosa y parecida a un palmo que parece crecer sólo en la parte superior de las tuberías de kimberlita, columnas de rocas volcánicas de cientos de metros que se extienden profundamente en la Tierra, dejadas por antiguas erupciones que exhumaron diamantes del manto. Si la planta es tan exigente como parece, los cazadores de diamantes en África Occidental tendrán una manera simple y poderosa de encontrar depósitos ricos en diamantes. Steven Shirey, un geólogo especializado en la investigación del diamante en la Institución Carnegie para la Ciencia en Washington, DC Los mineros han sabido desde hace mucho tiempo que las plantas en particular pueden señalar el mineral- Teniendo rocas. Por ejemplo, Lychnis alpina, una pequeña planta con flores de color rosa en Escandinavia y Haumaniastrum katangense, un arbusto de flor blanca en África central, están asociadas al cobre. Esto se debe a que las plantas son especialmente tolerantes al cobre que se ha erosionado en los suelos de las venas madre.

Pero la nueva planta, identificada como candelabro de Pandanus, es la primera especie indicadora para el diamante , Dice Stephen Haggerty, investigador de la Universidad Internacional de Florida en Miami y el jefe de exploración de Youssef Diamond Mining Company, que posee concesiones mineras en Liberia. Haggerty sospecha que la planta se ha adaptado a los suelos de kimberlita, que son ricos en magnesio, potasio y fósforo. "Suena como un fertilizante muy bueno, que es", dice Haggerty, que ha publicado el descubrimiento en el número de junio-julio de Geología Económica .

A Arboleda de candelabro de Pandanus, que parece crecer solamente en los suelos kimberlite que llevan diamantes.

Haggerty, que ha trabajado en Liberia de vez en cuando desde finales de los años 70, ha centrado sus esfuerzos de prospección en los últimos años en la parte noroeste del país. Para buscar los minerales de kimberlita de diagnóstico, usó barras de acero corrugado para dragar muestras del suelo pantanoso. En 2013, cerca de un área llamada Camp Alpha, descubrió una nueva tubería de kimberlita de 500 metros de largo y 50 metros de ancho. El suelo encima de la tubería ya ha producido cuatro diamantes, dice: dos en el rango de 20 quilates, y dos en el rango de 1 quilate. Más importante aún, Haggerty notó una planta que parecía crecer sólo En el suelo por encima de la tubería. Tiene un sistema de raíces aéreas similares a los árboles de mangle, y se eleva a una altura de 10 metros o más, extendiendo frondas espinosas, parecidas a palmas. Él dice que la gente local usa las frondas para paja sus techos. Trabajando con botánicos del Jardín Botánico Real, Kew, en el Reino Unido, y el Jardín Botánico de Missouri en St. Louis, ha identificado provisionalmente la planta como P. Candelabro , una especie mal entendida en una familia que abarca desde Camerún hasta Senegal. Dice que podría ser una subespecie o una especie nueva por completo. Haggerty ha confirmado la presencia de la planta en otra tubería de kimberlita 50 kilómetros al sureste, pero no parece que crezca en otro lugar. "Es una observación brillante, sobre todo en una zona boscosa que es difícil de hacer Exploración en ", dice Karin Olson Hoal, un geólogo de diamantes en la Escuela de Minas de Colorado en Golden. Shirey dice que la misma especie pandanus podría guiar a los buscadores en Brasil, otro lugar fuertemente boscoso en latitudes similares, si existe allí.Para los países que han sufrido a través de las guerras y las epidemias Ebola, la minería de kimberlita podría ofrecer ingresos sin grandes daños al medio ambiente, dice Shirey. Las minas de Kimberlita tienden a ser estrechas y verticales, con huellas mucho más pequeñas que, digamos, las minas de cobre a cielo abierto, y su kimberlita de aguas residuales es benigna. "Es tan tóxico como el fertilizante en su jardín", dice Shirey. Como científico, Shirey quisiera obtener una muestra de diamante de la nueva región. Aunque muchas erupciones de kimberlita ocurrieron relativamente recientemente, los diamantes mismos son antiguos: típicamente alrededor de 3 mil millones de años. A veces atrapan minerales que ofrecen pistas a las temperaturas que los diamantes experimentaron profundamente en la tierra. Una muestra de la nueva tubería en Liberia, dice, podría ofrecer una visión de las condiciones en el manto hace unos 150 millones de años, cuando se abrió una brecha entre África y América del Sur y creó el Océano Atlántico. "Probablemente tendría algunos secretos interesantes", dice.


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